Ga direct naar: inhoud

Maak kennis met Mokgobu

11 juni 2019

Onder de bezielende leiding van coach Hendrick Ramaala, voormalig winnaar van de marathon van New York, heeft de Zuid-Afrikaanse langeafstandsloper Desmond Mokgobu veel vorderingen gemaakt. We wilden meer te weten komen over de NN Running Team-marathonloper die Johannesburg als thuisbasis heeft.

Begonnen met de cross

Desmond is geboren in Limpopo, in het noordoosten van Zuid-Afrika. Hij is enig kind en zijn vader is glaszetter en zijn moeder huisvrouw. Op de middelbare school ontdekte Desmond dat hij goed was in hardlopen.

Op zijn 14e won hij de schoolcross en dit was het begin van zijn passie voor hardlopen, maar Desmond is daarover heel bescheiden: “Toen liep ik ook op de baan, maar daar was ik niet goed in. Ik was alleen goed in crossen.”

Verhuizing naar de grote stad

Om zijn hardloopcarrière goed van de grond te krijgen, verhuisde Desmond op zijn 21e in 2010 naar het bruisende Johannesburg. Het jaar daarop liep hij verschillende halve marathons in eigen land en liep hij de 21,1 km meerdere keren in een respectabele 64 minuten.

Onder begeleiding van coach Johannes Kekana behaalde hij in 2012 een prachtig resultaat bij de Zuid-Afrikaanse kampioenschappen halve marathon, waar hij met een tijd van 62:29 op de vierde plaats eindigde.

Warm en koud

In 2013 eindigde hij als derde bij de South African World Cross Country Championship Trials en daarmee kwalificeerde hij zich voor de IAAF World Cross Country Championships in Bydgoszcz. Desmond was opgetogen over zijn kwalificatie, maar had het zwaar tijdens de wedstrijd en finishte als 87e bij de mannen senioren.

“Ik had nog nooit in de sneeuw gelopen en het deed echt heel veel pijn. Ik liep niet goed vanwege de sneeuw.”

Niettemin leerde Desmond van de ervaring en later dat jaar maakte hij zijn marathondebuut in zijn nieuwe thuisstad Johannesburg.

42,2 km lopen op een hoogte van 1700 meter is sowieso een zware opgave en het warme weer vergde ook erg veel van zijn uithoudingsvermogen.

Hij eindigde op een achtste plek in 2:19:08, ruim vijf minuten achter winnaar Shadrack Kemboi uit Kenia. Desmond: “Ik vond het fantastisch om die wedstrijd te lopen, maar de laatste 8 km had ik het echt zwaar. Ik voelde de pijn.”

Bloedheet in Beijing

Het jaar daarop finishte hij bij de marathon in Kaapstad als zevende en zette hij een fraai PR neer van 2:16:14. In 2015 haalde hij daar nog eens bijna een minuut vanaf en werd hij derde bij de marathon van Santiago in Chili.

Later dat jaar vertegenwoordigde Desmond zijn land bij het WK marathon in Beijing. In de wedstrijd waar meer dan een derde van deelnemers de finish niet haalde vanwege de overweldigende hitte, slaagde de Zuid-Afrikaan erin om als 41e in een tijd van 2:34:11 over de finish te gaan.

“Het was leuk om tegen (Wilson) Kipsang (een voormalig wereldrecordhouder op de marathon) en de topatleten te lopen, maar ik herinner me vooral hoe ontzettend heet het was in Beijing. Ik voelde me vreselijk toen ik over de finish kwam.”

Ramaala's regime

In mei 2016 verhuisde Desmond binnen de stad om zich te laten coachen door Hendrick. Voor de WK-marathonloper was dit een volkomen logische stap.

“Ik zag dat andere jongens (atleten) die door Hendrick werden gecoacht allemaal goede tijden liepen”, legt Desmond uit. “Dat was voor mij de reden om naar hem over te stappen.”

De invloed van Hendrick was na vier maanden al meteen merkbaar. Desmond liep meer dan drieënhalf minuten af van zijn PR op de marathon en ging in 2:11:33 finishte als zesde in Kaapstad.

“Ik was niet verbaasd over mijn tijd, omdat ik elke dag beter trainde en steeds sterker werd.”

Het vaste rondje

Als onderdeel van de NN Running Team-groep van Hendrick traint de bescheiden Zuid-Afrikaan gemiddeld 180 km per week. Hierdoor is hij uitgegroeid tot een gerespecteerde internationale topatleet.

Een groot deel van zijn training loop hij op een ronde van 3,5 km bij het Johannesburg Zoo Lake. Niet iedereen is daar enthousiast over, maar Desmond kan zich geen beter parcours voorstellen.

“Ik vind het niet saai, het is goed voor de geest”, aldus Desmond, die onder meer traint met Precious Mashele, de Zuid-Afrikaanse kampioen op de 5000 meter, en met Maxime Chaumeton, die bij de wedstrijd U20 van de WK cross country 2019 in de top 30 eindigde.  

Bij zijn NN Running Team-debuut tijdens de marathon van Rotterdam in 2017 zette Desmond een PR van 2:10:51 neer en ging hij als 12e over de eindstreep. Door maagproblemen kon hij de stijgende lijn niet voortzetten bij het WK in Londen later dat jaar, waar hij als 21e eindigde.

Doorbraak

Desmond beleefde de meest succesvolle dag in zijn carrière tot dusver toen hij in 2018 de Beppu Oita Marathon in Japan won. Bij de 30 km moest hij zo'n 200 meter inleveren op Hayata Sonoda en leken zijn kansen op een marathonzege verkeken. Maar hij putte uit zijn reserves, haalde de Japanse atleet bij de 35 km in en eindigde drie seconden voor Sonoda. Desmond ging als eerste over de finish met een nieuw PR van 2:09:31.

“Door de overwinning veranderde alles en met het geld dat ik verdiende kon ik mijn huis laten bouwen”, vertelt Desmond vanuit zijn vierkamerwoning.

Klaar voor de toekomst

Eerder dit jaar eindigde Desmond als negende bij het verdedigen van zijn Beppu Oita-marathontitel en liep hij de op een na snelste tijd in zijn carrière (2:10:42). Vorig jaar zette hij een PR neer van 61:50 tijdens de halve marathon in Port Elizabeth en eerder dit jaar won hij ook nog eens brons op de 5000 meter tijdens de Zuid-Afrikaanse kampioenschappen. Het is dus niet zonder reden dat Desmond er alle vertrouwen in heeft dat zijn beste tijd nog moet komen.

“Ik ben absoluut klaar om weer op het WK of op de Olympische Spelen te lopen”, zegt Desmond, die een groot fan is van de Zuid-Afrikaanse rapper Cassper Nyovest. “Ik houd van hardlopen. Het is een belangrijk onderdeel van mijn leven”.